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8/6/10

¿Hay en algún lugar medidas más innovadoras y eficaces para contener y limpiar el petróleo?

La tapa colocada en la boca del pozo submarino eleva 10.000 barriles diarios a la superficie

El géiser de petróleo arrojado desde el fondo marino del Golfo de México poco a poco va disminuyendo con la ayuda de una tapa en la boca del pozo, pero no puede recoger la gran parte del crudo que ya se escapó, una realidad cada vez más evidente en las playas y pantanos de la región.

La tapa sólo recoje una parte del crudo, y los pozos de alivio que se están taladrando no se completarán hasta agosto. Mientras tanto, el petróleo seguirá saliendo.

Desde que la tapa se colocó el jueves, ha sido capaz de trasvasar una cantidad cada vez mayor de petróleo. El sábado, se canalizó cerca de 441.000 galones a un buque cisterna en la superficie, frente a los cerca de 250.000 galones que capturó el viernes (1 galón = 3,8 litros).

Después de dos días de tratar de cerrar gradualmente los cuatro orificios en el dispositivo de limitación, el domingo los ingenieros decidieron mantener algunos abiertos cuando se dieron cuenta de que se estaba capturando demasiado petróleo, más del que podría ser procesado en el barco de perforación situado en la superficie. En un comunicado de hoy, la compañía dijo que "puede dejar algunas de las válvulas abiertas para asegurar la estabilidad del sistema".

Pero Dagmar Schmidt Etkin dice, en un artículo del New York Times del sábado, que "tras 21 años de experiencia analizando y observando los derrames de petróleo, las mejores mentes en el negocio ya están haciendo todo lo posible. No hay técnicas especiales que funcionan bien para limpiar el petróleo en esta situación que no estén siendo usadas o previstas. Simplemente no hay soluciones infalibles".

Una vez que los derrames de petróleo están en el agua, los responsables de atajarlos tienen que correr contra el tiempo y las fuerzas de la física, la química y la biología para minimizar el daño a la vida tanto en el mar, como en tierra. El petróleo se propaga rápidamente en una fina mancha brillante y comienza a expandirse, no se disuelve y viaja con los vientos y las corrientes. Estrategias para dispersar químicamente el crudo, recogerlo desde barcos, quemarlo o desviarlo de las zonas especialmente sensibles todas tienen sus ventajas... y sus inconvenientes.

Así que las decisiones sobre cómo responder a un desastre de esta magnitud deben evaluar las compensaciones y los beneficios netos a largo plazo para el medio ambiente. Los esfuerzos para salvar aves de los pantanos pueden perjudicar a los peces; un humedal puede ser protegido, pero sólo mediante la desviación de petróleo a una playa de arena; otros intentos de limpiar el petróleo pueden implicar la contaminación de pantanos o del aire.

La mejor estrategia, por supuesto, es en primer lugar evitar los derrames. La mejor estrategia en segundo lugar es hacer todo lo posible por limpiar. Y eso parece ser lo que está sucediendo.



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